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AI芯片终极之战——重塑世界的AI芯片
2018年03月06日 作者: 暂无评论 650+ 0

2015年的秋天,北京的雨水比往年要多些,温度却不算太冷。这一年里,年仅23岁的姚颂刚刚拿到清华大学的毕业证书;32岁的陈天石博士毕业后已在中科院计算所待了整整8年;而在芯片界摸爬滚打了14年的老将何云鹏却毅然辞掉了长虹芯片高管的职位,华丽创业转身。

2015年的秋天,在大洋的另一端,英伟达的股价还在20多美元徘徊,谷歌公司内部却开始秘密地用上了TPU芯片;在彼岸的中国市场里,百度研究院两位高管:副院长余凯与异构计算团队负责人吴韧陆续离职,成立了两家芯片公司——地平线与异构智能。

2015年的秋天,比特币虽然开始逐渐回暖,但依旧持续在200美元的低迷状态,日后的世界第一大矿机芯片生产商比特大陆除了不断迭代矿机产品,还悄然规划起了另一条人工智能产品线。比特大陆联席CEO詹克团那年36岁,话不多,爱看历史、哲学、科幻——比如科幻小说《三体》。

谁也没有想到,就在短短两年多以后,这些人的生命会共同被卷入一场前所未有的科技洪流当中——人工智能专用芯片(AI芯片)——而与他们一同的,还有其他成百上千位前沿技术领域最顶尖的优秀人才。他们其中既有一路保送仅仅24岁就博士毕业的少年天才、也有在业内叱咤风云数十年的行业泰斗;既有成立仅一年公司估值就超过10亿人民币的创业神话、也有市值高达8000亿美元、全球坐二望一的科技霸主。经智东西初步测算,仅国内AI芯片头部创业公司的融资金额就已超过了20亿人民币。而根据中信证券测算,2020年全球AI芯片的市场规模可达146.16亿美元。

人工智能这一项新兴技术,在经历了最近几年的技术积累、升级、发酵之后,正在以AI芯片作为载体而全面崛起。AI芯片正在以一种前所未有的速度颠覆着以安防、手机、无人驾驶汽车、云计算等为首的四大领域,并从它们延展开来,进一步对工业、制造、医疗、教育等传统领域造成巨大冲击,重新塑造着世界格局。据智东西报道了解得知,目前全球至少有45家初创公司正在研发语音交互和自动驾驶芯片,并且至少有5家企业已经获得超过1亿美元的融资,这一数目还在不断增加当中。

回望中国市场,人工智能与AI芯片技术为中国市场这几十年来埋头追赶的芯片行业打开了一扇新大门,让我国第一次拥有傲立世界前沿科技之林、甚至引领全球科技潮流的机会窗口。

在这个市场中,资本是最快响应起来的。在动辄融资上亿美元融资的催化之下,中国市场AI芯片创业市场尤为兴盛,除了融资独角兽层出不穷外,各大创业公司也根据自身特点陆续形成了四大派系,我们可以用武林几大门派来做形象的比喻——“少林、武当、五岳、明教”,这四大派系的玩家们各有特色,神通尽显。

相比起来,海外各大巨头也不遑多让。就在大约20天前,当整个中国都沉浸在农历春节的团圆氛围当中时,大洋彼岸科技巨头谷歌突然宣布,其AI芯片“TPU”的强大计算能力将向民众开放——这块TPU的来头可不小,谷歌的AI程序AlphaGo(阿尔法狗)就是靠它提供的强大计算能力战胜了全球围棋第一高手,柯洁。

恰恰就在同一天,那个一直以线上书店而广为人知的科技巨头亚马逊,也被曝出正在为其爆款产品——智能音箱Echo——打造专用AI芯片,该项目研发团队已有449名员工。

智东西历经半年,深入业内,首次对AI芯片全产业链上下近百家核心企业进行报道,覆盖国内外各大巨头玩家、新兴创企、场景应用、代工生产等,全面深入地对芯片产业发展、创新创业进行了追踪报道,由此也促成了智东西举办的国内首创AI芯片创新峰会。此为智东西AI芯片产业系列的重磅报道之一,通过对AI芯片最热的四大应用行业与各大入场行业玩家的拆解,全景式地解构了AI芯片产业链面貌。

四大商业场景面临颠覆

AI芯片之于人工智能的意义,则可以理解为发动机之于汽车。人工智能这一理论已经提出了多年,但是由于实现它需要的计算量实在太大,这辆“跑车”一直没有配备上合适的“发动机”,只能放在仓库积灰。直到AI算法和大数据时代的到来、以及AI芯片的出现。

广义来说,能够驱动AI程序的芯片,都能叫做AI芯片。不过本文特指已经为AI算法进行了特殊设计的芯片。按照应用场景,AI芯片可以简单地分为用于云端服务器机房等地的云AI芯片,以及用于端智能设备、IoT设备的终端AI芯片。

云AI芯片的特点是性能强大、能够同时支持大量运算、并且能够灵活地支持图片、语音、视频等不同AI应用。我们现在使用的各种互联网AI能力(比如在线翻译、人证比对),背后都有云AI芯片在发挥作用或提供算力。

端AI芯片则需要嵌入到设备内部,让设备不需要联网就能具备AI能力。它们的特点是体积小、耗电少,而且性能不需要特别强大,通常只需要支持一两种AI能力。现在手机里的芯片、摄像头里的芯片、甚至你家电饭煲里的芯片都开始陆续AI化。

全球GPU霸主英伟(NVIDIA)创始人黄仁勋曾经向智东西说过,未来,AI与AI芯片将会无处不在:咖啡机、保温杯、麦克风、甚至耳环、鞋子这些小物件都会智能化。AI

目前,AI芯片有四个最为火热的商业应用场景——家居/消费电子、安防监控、自动驾驶汽车、以及云计算。

1)家居/消费电子——悄然入侵你家,润物细无声

我们先从离我们生活最近的家居/消费电子说起。

2017年9月,华为发布了世界首款手机AI芯片麒麟970,打响了AI芯片入侵手机的第一枪。10月,搭载这块AI芯片的华为Mate 10和Mate 10 Pro正式面世。

这款麒麟970 AI芯片中搭载了一个专门用于处理AI的模块——NPU(神经网络处理单元),其技术来源于国内AI芯片创企中科寒武纪。这块NPU的计算速度比CPU快了25倍,同时还将能耗效率将提高了50倍。AI

▲华为麒麟970内部结构

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