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Arm能否抵挡住RISC-V的攻势?

2019年04月10日 作者: 暂无评论 338+ 0

Arm不仅是需要进化,而且得彻底重新思考如何与开放性架构所推动的「IP民主化」风潮竞争...

与RISC-V或MIPS相比较,Arm的灵活度不足;而在现今的成本和上市时间压力下,没有人愿意花费数月时间谈判授权条款。Arm面临着巨大压力,特别是随着RISC-V和MIPS等开源架构的兴起,微处理器产业也开始发生变化。

自从被日本软银(Softbank)收购,我们就听到不少关于Arm新授权方法的传言;Arm的竞争对手还告诉我们,他们正在与更多寻求替代方案的Arm现有授权客户洽谈。开发人员已不再享有充裕的两年产品开发周期,很多人也没有充足的授权费用预算,这已成为系统级芯片(SoC)设计的巨大门坎。

Arm否认提高授权费的传闻,该公司的发言人接受EE Times采访时表示,其最新高阶核心向来价位较高,新一代的A76核心也是如此。尽管如此,根据来自大多数是Arm过去和现有竞争对手的消息,Arm的许可协议变得越来越复杂,导致授权客户得方支付更高费用。

Arm的商业模式是IP授权产业目前常用的方式──即收取采用其架构进行芯片设计的前期授权费(upfront license fee),然后再依据芯片出货量计算权利金(royalties)。除了采用其Cortex-M0与Cortex-M3入门级核心进行设计的「DesignStart」项目是零授权费,Arm并未公开过授权费标准;根据业界消息,该金额范围在100万到1,000万美元间不等。

RISC-V和MIPS等开放型架构的优势,是能够在指令集架构(ISAs)基础之上「发挥」创新能力和开发自己的特定应用SoC,使用者无需支付前期费用即可进行客制化设计,因此进入门坎成本较低。那些开放架构并非完全免费,因为你仍然需要工具、测试和验证等,这些还是有成本的。但ISA本身不需授权费,以长期眼光来看仍可能让Arm受到冲击。

这是1990年代末期Arc与Tensilica提供之处理器核心授权模式的进一步演变;在当时,入门成本和可配置性是那些公司常用以宣传的论点(笔者曾经是早期Arc团队的成员)。Arc处理器核心的授权费约从25万美元起跳,而当时Arm核心的费用约300万至500万美元。

与Arm的固定指令集相较,Arc完全可配置的32位RISC核心对客户来说有巨大的吸引力,许多授权客户都喜欢这个方案,因为他们可以根据自己的需求进行核心配置,从而可大幅减少芯片尺寸和功耗,同时提高性能。因此,Arc无论在大型和小型公司中都取得了成功,客户包括Intel、Fujitsu、Canon和SanDisk。

当笔者与Arm的嵌入式和车用市场策略副总裁Tim Whitfield对谈时,他表示除了处理器核心之外,Arm也提供了许多其他IP功能区块和工具,而且Arm认真看待各种竞争与颠覆性技术;自被SoftBank收购以来,开放性架构竞争对手当然也是他们的重点关注对象。该公司也一直在探索新的业务模式和市场,并推出新的核心来满足客户需求。

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